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TEMAS | GLACIOLOGÍA Interacciones de plataformas de hielo flotante y glaciares en la Pení­nsula Antártica en respuesta al cambio climático : el caso del Glaciar Fleming
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El colapso que han experimentado algunas platafor¬mas de hielo en la Península Antártica en las últimas décadas es un fenómeno relacionado con el fuerte calentamiento atmosférico que experimenta esta región del planeta (Vaughan et al., 2003). El desprendimiento de la plataforma Wordie hace unas dos décadas (Doake and Vaughan, 1991) fue luego registrado en Larsen A (Doake et al., 1998) y Larsen B (Rignot et al., 2004), y mucho más recientemente en Wilkins, una de las más australes plataformas flotantes de hielo de la Península Antártica. Entre el 28 de febrero y el 9 de marzo de 2008, una porción de más de 600 km2 de esta plataforma, ubicada en la isla Alexander, al Oeste de la Península Antártica, colapsó y se transformó en cientos de témpanos, confirmando una vez más los impactos que el cambio climático tiene sobre los glaciares del planeta. Este fenómeno trae como consecuencia que los glaciares que fluyen desde el interior del continente en dirección al océano se desestabilicen, acelerando su flujo y experimentando retrocesos y adelgazamientos que finalmente inciden en una mayor contribución al aumento del nivel del mar global.

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El Glaciar Fleming (69.5°S, 66°W), al SW de la Península Antártica, es un muy buen ejemplo de estas interacciones, ya que fluye hacia lo que era la plataforma de Wordie, que colapsó casi en su totalidad alrededor del año 1989, pero que en años recientes todavía experimenta desprendimientos de sus últimos remanentes y como consecuencia, hoy existe inestabilidad en los glaciares de la región. Para el glaciar Fleming se han dado a conocer nuevos datos que apuntan a la aceleración de su flujo y el adelgazamiento.

Por este motivo el CECS decidió hacer un estudio detallado de este glaciar en terreno, uno de los más importantes de la bahía de Wordie. En el verano de 2007/2008 se realizó la primera expedición al Glaciar Fleming (Figura 1) para instalar una estación GPS y una estación meteorológica, y realizar diferentes tipos de mediciones con el objetivo de analizar las velocidades del hielo, cambios de elevación, la acumulación de nieve y las condiciones atmosféricas en ese lugar. Un año después se regresó al sitio para recuperar los primeros datos y hacer nuevas mediciones, destacando un levantamiento aéreo de la topografía actual del glaciar con un sistema de altimetría láser.

Un sistema de radar y el muestreo de densidad de nieve han permitido estimar cambios en la acumulación de nieve durante los últimos años, con valores en el rango desde los 0,8 m equivalente en agua para el último período de acumulación (2007) hasta un máximo de 1,9 m equivalente en agua en el 2004, indicando un probable descenso progresivo en el balance del glaciar.

Por otra parte el glaciar Fleming presenta evidencias de gran dinamismo, dado que durante los sobrevuelos entre la estación base en Antártica (Rothera) y el campamento en el glaciar, los investigadores observaron un gran número de grietas, plie¬gues y desniveles que indican probables cambios recientes en su flujo. Así también, la comparación de los datos provistos por el altímetro láser durante la expedición del 2008 con los resultados de la expedición aérea en el 2004 a bordo de un avión Orión P3 de la Armada de Chile (ver más detalles en www.cecs.cl), indican el adelgazamiento del glaciar. Los resultados definitivos del conjunto de las mediciones permitirán confirmar que el glaciar está respondiendo al calentamiento climático de esta zona de la Antártica.

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